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La suppression d'une protéine transforme la graisse ordinaire en un brûleur de calories, selon une étude

Une nouvelle étude de l'UCSF montre que la suppression d'une protéine transforme la graisse ordinaire en un brûleur de calories et peut expliquer pourquoi les essais de médicaments tentant cet exploit n'ont pas réussi.

Des chercheurs de l'Université de Californie à San Francisco ont découvert comment transformer les cellules graisseuses blanches ordinaires, qui stockent les calories, en cellules graisseuses beiges qui brûlent des calories pour maintenir la température corporelle.

Cette découverte pourrait ouvrir la voie au développement d’une nouvelle classe de médicaments pour la perte de poids et pourrait expliquer pourquoi les essais cliniques de thérapies apparentées n’ont pas été fructueux.

Jusqu'à présent, les chercheurs pensaient que la création de graisse beige pourrait nécessiter de partir de cellules souches. La nouvelle étude publiée le 1er juillet dans Journal de recherche cliniquea montré que les cellules graisseuses blanches ordinaires peuvent être converties en graisse beige simplement en limitant la production d'une protéine.

Beaucoup de gens pensaient que ce n'était pas faisable. Nous avons montré non seulement que cette approche fonctionne pour transformer ces cellules adipeuses blanches en cellules beiges, mais aussi que la barre pour y parvenir n'est pas aussi haute que nous le pensions.

Brian Feldman, MD, PhD, professeur distingué Walter L. Miller, MD en endocrinologie pédiatrique et auteur principal de l'étude

Une transformation grasse

De nombreux mammifères possèdent trois « teintes » de cellules adipeuses : blanche, brune et beige. La graisse blanche sert de réserve d'énergie pour le corps, tandis que les cellules adipeuses brunes brûlent de l'énergie pour libérer de la chaleur, ce qui contribue à maintenir la température corporelle.

Les cellules adipeuses beiges combinent ces caractéristiques. Elles brûlent de l'énergie et, contrairement aux cellules adipeuses brunes, qui se développent en grappes, les cellules adipeuses beiges sont intégrées dans les dépôts adipeux blancs.

Les humains et de nombreux autres mammifères naissent avec des dépôts de graisse brune qui les aident à maintenir leur température corporelle après la naissance. Mais, alors que la graisse brune d'un bébé humain disparaît au cours de la première année de vie, la graisse beige persiste.

Les humains peuvent naturellement transformer les cellules adipeuses blanches en cellules beiges en réponse à un régime alimentaire ou à un environnement froid. Les scientifiques ont essayé d'imiter ce phénomène en poussant les cellules souches à devenir des cellules adipeuses beiges matures.

Mais les cellules souches sont rares, et Feldman voulait trouver un interrupteur qu’il pourrait actionner pour transformer directement les cellules graisseuses blanches en cellules beiges.

« Pour la plupart d’entre nous, les cellules graisseuses blanches ne sont pas rares et nous sommes heureux de nous en séparer », a-t-il déclaré.

Des souris et des humains

Feldman savait, grâce à ses expériences antérieures, qu’une protéine appelée KLF-15 joue un rôle dans le métabolisme et la fonction des cellules adipeuses.

En collaboration avec le chercheur postdoctoral Liang Li, Ph. D., Feldman a décidé d’étudier le fonctionnement de la protéine chez les souris, qui conservent de la graisse brune tout au long de leur vie. Ils ont découvert que la KLF-15 était beaucoup moins abondante dans les cellules adipeuses blanches que dans les cellules adipeuses brunes ou beiges.

Lorsqu'ils ont ensuite croisé des souris avec des cellules adipeuses blanches dépourvues de KLF-15, les souris ont converti ces cellules du blanc au beige. Non seulement les cellules adipeuses pouvaient passer d'une forme à une autre, mais sans la protéine, le paramètre par défaut semblait être le beige.

Les chercheurs ont ensuite étudié comment la protéine KLF-15 exerce cette influence. Ils ont cultivé des cellules adipeuses humaines et ont découvert que la protéine contrôle l’abondance d’un récepteur appelé Adrb1, qui contribue à maintenir l’équilibre énergétique.

Les scientifiques savaient que la stimulation d'un récepteur apparenté, Adrb3, faisait perdre du poids aux souris. Mais les essais sur l'homme de médicaments agissant sur ce récepteur ont donné des résultats décevants.

Selon Feldman, un autre médicament ciblant le récepteur Adrb1 chez l'homme est plus susceptible de fonctionner et pourrait présenter des avantages significatifs par rapport aux nouveaux médicaments injectables pour la perte de poids qui visent à supprimer l'appétit et la glycémie.

L'approche de Feldman pourrait éviter les effets secondaires comme les nausées, car son action se limiterait aux dépôts de graisse, plutôt qu'au cerveau. De plus, les effets seraient durables, car les cellules adipeuses ont une durée de vie relativement longue.

« Nous n’avons certainement pas atteint la ligne d’arrivée, mais nous en sommes suffisamment proches pour que nous puissions clairement voir comment ces découvertes pourraient avoir un impact important sur le traitement de l’obésité », a-t-il déclaré.