Un jeune est assis sur un canapé.  Ils ont un ordinateur portable sur leurs genoux et des écouteurs avec de longs cordons dans les oreilles.  Un téléphone portable se trouve à côté d'eux.

Nous savons que les interdictions des réseaux sociaux ont peu de chances de fonctionner. Alors, comment pouvons-nous assurer la sécurité des jeunes en ligne ?

Une guerre a éclaté autour de l'utilisation des médias sociaux par les jeunes et elle est désordonnée. Aux États-Unis, le chirurgien général Vivek Murthy a recommandé des avertissements semblables à des paquets de cigarettes pour des plateformes comme Instagram afin de rappeler aux adolescents et aux parents que les médias sociaux « ne se sont pas révélés sûrs ».

En Australie, le chef de l'opposition Peter Dutton a déclaré qu'il interdirait les médias sociaux aux moins de 16 ans d'ici 100 jours, si la coalition remporte les prochaines élections. En annonçant cette politique, Dutton a soutenu que les médias sociaux sont responsables de « la forte prévalence de nombreux problèmes de santé, des problèmes liés à l'image corporelle ». [and] l'intimidation en ligne ».

Le Premier ministre Anthony Albanese soutient également une interdiction « si elle peut être efficace ». Pendant ce temps, le ministre de l’Éducation, Jason Clare, qualifie les médias sociaux de « fosse d’aisance ».

Les experts en technologie ont déjà noté des interdictions légales et la vérification de l’âge est très difficile à faire respecter.

Mais nous devons également considérer cela sous l’angle de la culture numérique. Une interdiction des réseaux sociaux ne fait que retarder l'exposition des jeunes à ces plateformes, elle ne les aide pas à gérer ou à apprendre quoi que ce soit. Lorsqu’ils commenceront à utiliser ces plateformes, les mêmes algorithmes seront toujours à l’œuvre, façonnant leurs perceptions et leurs comportements.

Si nous voulons assurer la sécurité des enfants en ligne, nous devons aborder la question différemment.

Quelle est la situation dans son ensemble ?

Il est compréhensible que l'on s'inquiète de la sécurité et de la santé des jeunes sur les réseaux sociaux.

L’adoption massive des médias sociaux au cours de la dernière décennie a radicalement modifié les interactions humaines. C’est parce que cela nous met en contact avec un large éventail de personnes. Cela crée de nouvelles relations et connexions avec les autres et remodèle celles existantes.

Dans le même temps, la dépression et l’anxiété ont atteint des niveaux sans précédent chez les jeunes. On suppose donc souvent que les réseaux sociaux en sont la seule cause.

Cela néglige tous les autres facteurs qui contribuent au stress et au fardeau ressentis par les jeunes. Par exemple, une enquête montre que les jeunes Australiens sont également préoccupés par le coût de la vie, la violence dans les lieux publics, l'environnement et la discrimination.

Les jeunes utilisent également les réseaux sociaux pour comprendre ces enjeux, partager leurs luttes et s’en échapper. Il ne suffit donc pas de dire « moins de médias sociaux entraînera une amélioration de la santé mentale ».

Les appels à l’interdiction des réseaux sociaux reposent sur l’idée que les jeunes « ne sont pas capables de se contrôler » et ont besoin de l’intervention des adultes. Mais nous oublions que les plateformes sont gérées par des entreprises géantes qui utilisent des approches et des algorithmes agressifs pour maintenir l’engagement des utilisateurs, jeunes et moins jeunes.

En théorie, les algorithmes ne présentent que le contenu susceptible d'intéresser un utilisateur. En réalité, le contenu est conçu pour encourager le temps passé sur l'application, les dépenses des consommateurs, les réactions extrêmes et le partage.

Qu'est-ce qui fonctionne ?

Il y a donc un « bon » et un « mauvais » usage des médias sociaux et il est important de pouvoir différencier cela dans nos discussions.

Nous savons que cela peut aider les jeunes en leur offrant connexion et soutien. Une étude de 2022 a montré que les plateformes de médias sociaux peuvent offrir aux jeunes LGBTQ leur propre espace, contribuant ainsi potentiellement à la santé mentale et au bien-être. Cela peut aider les jeunes à se connecter avec leurs pairs et à soutenir les identités marginalisées.

Des études montrent également que les interventions sur les réseaux sociaux (ou les programmes exécutés via ces plateformes) peuvent réduire considérablement la gravité de l'anxiété et de la dépression chez les jeunes.

Mais il doit s’agir d’une plateforme adaptée et d’un contenu de qualité (fondé sur des preuves) et diffusé de manière à ce que les jeunes y réagissent. Ce n’est pas parce que c’est sur TikTok que cela aura automatiquement un sens pour eux.

Qu'est-ce qui ne marche pas

Mais certaines choses n’aident pas les jeunes sur les réseaux sociaux pour le moment.

Une étude réalisée en 2022, basée sur des entretiens avec des adolescents, a révélé que les jeunes considèrent la nécessité de répondre rapidement aux notifications comme un facteur de stress important. Mais ils ont également noté qu’être constamment disponible est souvent considéré comme un élément clé de l’amitié. Ils ont déclaré qu’il était difficile de quitter une interaction en ligne et qu’il était moins stressant de simplement y rester.

Les adolescents ont également déclaré que même si les médias sociaux peuvent contribuer à leur bien-être en fournissant des informations, des divertissements, de l'inspiration et des liens sociaux, tout n'est pas positif. Ils se sentaient également inquiets de leur défilement passif et « dénué de sens ». Comme le note l’étude :

Une participante a parlé de se sentir piégée en faisant défiler passivement les images sur Instagram, exprimant un sentiment de regret de ne pas avoir utilisé son temps de manière plus judicieuse.

Les jeunes participant à cette étude ont également déclaré avoir été exposés à des contenus stressants et préjudiciables via les réseaux sociaux. Cela inclut les attentes de perfection, les messages menaçants en chaîne et d’autres parlant d’automutilation. La difficulté est que les jeunes ont très peu de contrôle sur ce qui entre dans leur alimentation et nous non plus.

Les adolescents disent que quitter les interactions en ligne avec leurs amis peut être stressant.
CC PAR

Alors, que pouvons-nous faire?

Nous sommes à la croisée des chemins avec les médias sociaux. La communauté suscite de nombreuses inquiétudes, mais certaines de nos réponses ne sont pas fondées sur des preuves.

Même si les médias sociaux comportent des risques évidents, il est essentiel d’en comprendre la valeur et d’inciter les jeunes à les utiliser de manière positive. En l’interdisant ou en en rejetant les avantages, nous risquons de rendre les jeunes « clandestins » dans leur utilisation des médias sociaux. Cela rend moins probable qu’ils demandent de l’aide à des adultes s’ils en ont besoin.

Cela signifie que nous avons besoin d’une éducation numérique ciblée, couvrant de multiples questions, notamment :

  • les algorithmes et pourquoi le contenu est publié en ligne sont nécessaires. Plus un adolescent comprend pourquoi il voit le contenu qu’il voit, plus il aura de contrôle

  • comment les jeunes peuvent identifier et réagir s’ils tombent sur du contenu préjudiciable

  • comment identifier des groupes fiables et fondés sur des données probantes s'ils recherchent du soutien en ligne

  • comment nous comprenons et définissons l’amitié à l’ère numérique.

Une interdiction semble simple, mais pour assurer réellement la sécurité de nos enfants en ligne, nous devons accomplir un travail plus complexe pour reprendre le contrôle des médias sociaux. C’est une chose à laquelle toute la communauté doit contribuer : les écoles, les parents, les gouvernements et l’industrie.

Au-delà de l’éducation des enfants (ainsi que de leurs parents et enseignants), la prochaine étape consiste à exercer davantage de contrôle sur le contenu qui nous est présenté via des algorithmes. Cela nécessite de nouvelles collaborations entre les gouvernements et la communauté pour défier les entreprises de médias sociaux. Les jeunes doivent faire partie de cette approche, afin que les réponses soient significatives pour eux, pas seulement pour nous.