Une étude montre l'impact des frères et sœurs sur la santé mentale des enfants

Une étude montre l’impact des frères et sœurs sur la santé mentale des enfants

L’impact d’avoir des frères et sœurs est depuis longtemps un sujet de discussion. Une nouvelle étude examine désormais comment cela peut affecter la santé mentale. La conclusion est que les adolescents ayant plus de frères et sœurs ont une moins bonne santé mentale, selon une étude récemment publiée dans le Journal des problèmes familiaux.

L’étude a porté sur 9 400 élèves de huitième année en Chine et 9 100 élèves de huitième année en Amérique. Dans les deux pays, les chercheurs ont demandé aux enfants leurs réponses à diverses affirmations afin d’évaluer leur santé mentale. Aux États-Unis, ceux-ci comprenaient ce qu’ils ressentaient à propos de déclarations telles que « Je me sens bien dans ma peau », « Chaque fois que j’essaie d’avancer, quelque chose ou quelqu’un m’arrête » et « Je me sens certainement inutile parfois », entre autres.

« La découverte la plus importante est que le nombre de frères et sœurs est inversement associé à la santé mentale dans les deux pays », explique Douglas B. Downey, PhD, professeur et directeur des études de premier cycle au département de sociologie de l’Ohio State University, qui a mené l’étude avec Rui Cao, doctorant à l’université.

Les adolescents sans frères et sœurs en Chine se sont avérés avoir la meilleure santé mentale, tandis que les adolescents sans ou avec un frère ou une sœur s’en sortaient mieux en Amérique. D’un autre côté, aux États-Unis, les personnes ayant des frères et sœurs plus âgés ou des frères et sœurs d’âge proche, en particulier ceux nés à moins d’un an d’intervalle, ont été les plus touchées.

Le Dr Downey souligne deux possibilités principales pour ces résultats. « Les frères et sœurs diluent les ressources parentales et compromettent la qualité des interactions familiales, ce qui entraîne une moins bonne santé mentale, ou l’effet n’est pas causal ; les types de familles qui ont beaucoup ou peu d’enfants sont différents en premier lieu et moins propices à une bonne santé mentale,  » il explique.

Pour le Dr Downey, il est important d’examiner les résultats à une époque où les gens choisissent d’avoir moins d’enfants. La taille moyenne des ménages américains diminue depuis des décennies. C’est une tendance qui se produit dans le monde entier.

« La plupart des pays s’orientent vers une baisse de la fécondité, ce qui signifie que davantage d’enfants seront élevés avec moins ou pas de frères et sœurs », explique le Dr Downey. « Nous ne comprenons pas entièrement l’importance de ce changement démographique, mais notre étude révèle une association (plus de frères et sœurs sont associés à une santé mentale plus faible) qui pourrait être l’une des conséquences. »

Creuser plus profondément les frères et sœurs et la santé mentale

Il est important de noter que la qualité des frères et sœurs n’a pas été étudiée. « Des recherches antérieures suggèrent que la qualité des relations entre frères et sœurs est importante, ce qui n’est pas une surprise », explique le Dr Downey. « Si nous avions pu mesurer la qualité, nous aurions probablement constaté que des frères et sœurs supplémentaires – ceux où les relations fraternelle sont saines – sont probablement bons pour la santé mentale. »

C’est vrai : des recherches antérieures ont documenté plusieurs avantages d’avoir des frères et sœurs, que les auteurs de l’étude soulignent également. Des relations saines entre frères et sœurs peuvent conduire à l’empathie et à la réussite scolaire, et constituer un système de soutien indispensable.

« Les relations entre frères et sœurs peuvent constituer un excellent terrain de formation pour mettre en pratique des compétences sociales importantes telles que la résolution de conflits, et les frères et sœurs adultes peuvent se soutenir mutuellement à l’âge adulte », explique Emily Edlynn, Ph.D., psychologue clinicien, Parents critique médical et auteur de Parentalité favorisant l’autonomie : réduire l’épuisement parental et élever des enfants compétents et confiantsqui ne faisait pas partie de l’étude.

Les familles avec un seul enfant bénéficient également d’avantages, notamment le fait que les enfants n’ont pas à rivaliser pour attirer l’attention. « Parfois, les parents peuvent être moins stressés avec un seul enfant qu’avec plusieurs, mais ils peuvent avoir le sentiment que l’enfant ne dépend que du parent pour être occupé et se divertir », ajoute le Dr Edlynn.

Les circonstances familiales peuvent également avoir une incidence sur les sentiments des enfants. « Dans ma pratique thérapeutique, j’ai vu la dynamique d’un enfant ayant des besoins médicaux ou psychiatriques importants qui nécessitent beaucoup d’attention de la part des parents », explique le Dr Edlynn. « Les frères et sœurs de ces enfants ont souvent besoin d’un soutien supplémentaire pour faire face à la manière dont les besoins élevés d’un enfant peuvent affecter toute la famille. »

Certains enfants intimident leurs frères et sœurs plus jeunes, les exposant ainsi à des risques de problèmes de santé mentale. Il existe également des situations où les soignants déjà soumis à un stress élevé voient ce stress « exacerbé en s’occupant des besoins de plusieurs enfants », souligne le Dr Edlynn.

Mais si vous êtes parent de plusieurs enfants, ne désespérez pas. Il existe des moyens de garantir que vous soutenez chacun d’eux.

« Étant moi-même mère de trois enfants, je sais qu’il est possible d’être une soignante attentive et réceptive auprès de plus d’un ou deux enfants », explique la Dre Edlynn. « N’oubliez pas de considérer chaque relation comme unique et spéciale, et d’être à l’écoute du type d’attention que chaque enfant souhaite (par exemple, des discussions approfondies ou une sortie amusante). Faites de votre mieux pour passer régulièrement du temps en tête-à-tête, même si c’est juste quelques minutes avant de se coucher.

Peu importe où se situe votre famille ou quels sont vos projets d’avenir, le Dr Edlynn souligne également : « La tendance générale de la recherche est qu’il n’y a globalement pas de différence significative entre les enfants seuls et les enfants ayant des frères et sœurs, donc je pense que c’est vraiment une question de famille. préférence pour ce qui leur convient le mieux.