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Une ville de Virginie-Occidentale autrefois frappée par des surdoses d'opioïdes est confrontée à la « quatrième vague »

De 2006 à 2014, plus de 81 millions d’analgésiques ont été expédiés vers cette ville et le comté rural environnant de Cabell.

L’arrivée d’opioïdes sur ordonnance dans presque tous les pâtés de maisons d’Huntington, une ville d’environ 46 000 habitants, a auguré la première vague d’une crise d’overdose. L'héroïne a suivi, puis le fentanyl.

Les habitants se souviennent du 15 août 2016 comme du jour le plus sombre car cet après-midi et cette soirée, 28 personnes ont fait une overdose dans la ville. Mais Huntington avait déjà enduré un traumatisme collectif.

Le 14 novembre 1970, le vol 932 de Southern Airways s'est écrasé sur le flanc d'une colline juste à l'extérieur de Huntington, tuant les 75 personnes à bord. Parmi les morts figuraient des joueurs de football, des entraîneurs et des boosters de l'Université Marshall, située ici.

Les habitants affirment que la tragédie a soudé la communauté d’une manière qui l’a aidée à se préparer aux crises à venir. Mais aujourd’hui, cette cohésion est remise en question dans une ville et un comté autrefois connus comme l’épicentre de l’épidémie d’opioïdes au pays.

Cette crise continue d’évoluer. Le comté de Cabell, comme d'autres communautés, est au plus profond d'une « quatrième vague » d'overdoses alimentées par des mélanges de drogues qui comprennent souvent du fentanyl et d'autres opioïdes synthétiques puissants.

Le fentanyl est désormais omniprésent – ​​l’héroïne est rarement vue – et les résultats toxicologiques révèlent d’autres substances synthétiques, notamment le carfentanil, un médicament utilisé pour anesthésier les éléphants et qui peut être 100 fois plus puissant que le fentanyl. Le mélange contient également de la xylazine, ou « tranq », un autre tranquillisant animal qui peut provoquer d'horribles ulcères cutanés chez les toxicomanes par voie intraveineuse. De plus en plus, ces drogues sont mélangées à des stimulants comme la méthamphétamine et la cocaïne.

Michael Kilkenny, directeur général du département de la santé de Cabell-Huntington, se souvient avoir réalisé en 2015 que les surdoses de drogues étaient la troisième cause de décès dans le comté, après les maladies cardiaques et le cancer.

Lorsque les Centers for Disease Control and Prevention ont renforcé leurs directives en matière de prescription d’opioïdes en 2016, les consommateurs se sont tournés vers l’héroïne. Puis est arrivé le fentanyl. En 2017, le comté de Cabell avait le taux de décès par surdose lié aux opioïdes le plus élevé de l’État, avec le taux le plus élevé du pays – cinq fois la moyenne nationale.

Connie Priddy, une infirmière des services médicaux d'urgence, a déclaré qu'après la journée sombre du 15 août, il y avait d'abord un sentiment de soulagement. « Nous avons sauvé les 28 personnes », a-t-elle déclaré. « Nos équipes EMS ont fait un travail formidable. »

Mais Priddy, qui dirige désormais l'équipe d'intervention rapide du comté, a déclaré que l'euphorie s'est rapidement dissipée lorsque les autorités ont appris qu'aucune des 28 personnes n'avait par la suite été orientée vers des ressources en toxicomanie ou n'avait reçu de traitement.

Taylor Wilson, 21 ans, a été la première overdose connue ce jour d'août. Ses parents ont passé les 41 jours suivants à chercher des options de traitement. Le 42e jour, Wilson a de nouveau fait une overdose et est décédé des suites d'un mélange de médicaments comprenant du fentanyl, du carfentanil, du furanylfentanyl, de la morphine et de l'hydrocodone.

« Elle était inscrite à Marshall », a déclaré la mère de Wilson, Leigh Ann Wilson. « Elle allait devenir bibliothécaire. » Wilson a commencé à prendre des opioïdes sur ordonnance au moment où elle est entrée à l’université, mais a pu les arrêter. Elle a ensuite été initiée à l'héroïne par un petit ami.

Priddy a déclaré que plus tard, en réfléchissant aux leçons du 15 août, « notre communauté s'est vraiment rassemblée et a dit : 'Nous devons faire quelque chose de différent.' »

Huntington s'efforce désormais d'être la « ville des solutions ». La création de l’équipe de réponse rapide en 2017 a constitué une étape importante. Dans les 24 à 72 heures suivant une surdose, l’équipe – composée d’un pair coach en rétablissement, d’un ambulancier paramédical, d’un policier et d’un chef religieux – rend visite à la personne qui a fait une surdose ou à sa famille. L’équipe surveille également les personnes dont les membres de la famille craignent qu’elles courent un risque de surdose.

Le nombre d’appels d’ambulance pour traiter une surdose a diminué de 40 % depuis la création de l’équipe. Les décès par surdose dans le comté de Cabell ont culminé en 2017 avec 202. À cette époque, Cabell avait un taux de mortalité par surdose qui était plus du double du taux du deuxième comté de Virginie occidentale. Selon le CDC, en juin 2023, le nombre de décès par surdose à Cabell était tombé à 135 au cours des 12 mois précédents, tandis que les chiffres dans tout l'État continuaient de grimper.

« Nous nous sommes développés ces dernières années pour fournir toutes sortes de services sociaux ainsi que l'orientation vers des traitements », a déclaré Priddy.

Il s'agit de « leur faire savoir que nous nous soucions de nous », a déclaré Sue Howland, coach en rétablissement au sein de l'équipe de réponse rapide.

Mais les mélanges de médicaments présentent de nouveaux défis. Robin Pollini, épidémiologiste spécialisé dans l'abus de substances et les maladies infectieuses à l'Université de Virginie occidentale, a récemment mené des études sur les utilisateurs de drogues injectables dans plusieurs villes de l'État, dont Huntington. Elle a constaté que peu de personnes consomment uniquement des opioïdes ; ils consomment plutôt des opioïdes et de la méthamphétamine.

Et l’émergence du fentanyl a accru les risques. Les doses généralement administrées de buprénorphine, un médicament de sevrage aux opioïdes, l'un des principaux ingrédients de Suboxone, sont moins efficaces contre le fentanyl que les autres opioïdes. Alors que les effets de l'héroïne durent souvent quatre à cinq heures, l'effet du fentanyl dure entre une demi-heure et une heure. Par conséquent, les gens partagent et réutilisent les seringues plus fréquemment, augmentant ainsi le risque de VIH, d'hépatite B et C et d'endocardite, a déclaré Jan Rader, directeur du Conseil de Huntington sur la santé publique et la politique de contrôle des drogues.

L’ajout de stimulants comme la méthamphétamine et la cocaïne au mélange crée une autre couche de défis.

Ceux qui sont en première ligne affirment que la plupart des consommateurs de stimulants ignorent qu’ils prennent un mélange de drogues. C'est le cas de Jessica Neal, qui a déclaré avoir commencé à consommer de la méthamphétamine au début de la vingtaine, avoir eu des démêlés avec la justice, s'être enfuie, être tombée enceinte et être maintenant en convalescence.

Neal, aujourd'hui âgée de 33 ans, pensait qu'elle consommait uniquement de la méthamphétamine. Mais un rapport toxicologique d'un test de dépistage de drogues a révélé qu'elle avait également pris de l'héroïne, du fentanyl, des barbituriques et des benzodiazépines.

Alors que certains utilisateurs d’opioïdes préfèrent les effets contrastés des opioïdes et des stimulants, d’autres, en particulier les sans-abri, prennent des stimulants pour rester éveillés et en sécurité.

Larrecsa Barker, une ambulancière de l'équipe d'intervention rapide, a déclaré que peu importe ce que les gens déclarent consommer, elle leur demande toujours si leur test pourrait être positif à l'héroïne ou au fentanyl. « Si tel est le cas, cela signifie que vous êtes définitivement sur le point de commencer un traitement », a-t-elle déclaré.

Il n’existe pas d’équivalent au Suboxone pour traiter le sevrage des stimulants. « Si vous consommez uniquement de la méthamphétamine, la probabilité de suivre un traitement hospitalier est mince, voire nulle », a déclaré Barker.

En 2020, les agences gouvernementales locales, les prestataires de soins de santé et l'Université Marshall ont élaboré un plan de résilience. Les objectifs à court terme comprennent l’expansion des soins ambulatoires et hospitaliers ; réduire les obstacles aux services de traitement et de rétablissement ; et fournir davantage d’éducation sur la consommation de substances. Ils s'efforcent également de s'attaquer aux déterminants sociaux sous-jacents de la santé, notamment le logement et l'emploi.

Rader, le directeur du Conseil de contrôle des drogues, voit des progrès progressifs dans la prise en charge des plus vulnérables. Elle a déclaré que le Projet Hope for Women & Children, un programme géré par Marshall Health, était une aubaine. « Tant d'histoires de réussite », a-t-elle déclaré. Rader a également salué la création par la ville de l'équipe d'intervention en cas de crise et l'expansion de sa capacité d'hébergement. Le refuge à faible barrière admet les personnes même si elles ont récemment pris une drogue.

Pourtant, Pollini, l'épidémiologiste, a déclaré que trop souvent, les législateurs limitent la manière dont les autorités locales peuvent réagir. Elle cite des restrictions et des interdictions sur les initiatives de réduction des risques aux niveaux national et local.

Elle a déclaré que la répression des échanges de seringues restreint non seulement la disponibilité des seringues, mais réduit également l'accès à la naloxone gratuite, aux bandelettes de test de fentanyl et à d'autres fournitures vitales.

Les programmes d’échange de seringues doivent être approuvés à la fois par les conseils municipaux et les commissions départementales, et ils peuvent retirer leur soutien à tout moment. « C'est une manière assez précaire de fonctionner », a déclaré Pollini.

Un projet de loi a récemment été présenté à l'Assemblée législative de Virginie-Occidentale qui interdirait les programmes de services de seringues. Certains législateurs ont fait valoir que le fait d’offrir des seringues propres en échange de seringues usagées encourage la consommation de drogues.

« Cela a vraiment aggravé ce qui se passe actuellement sur la scène politique, car ils ne s'en remettent pas aux experts en la matière », a déclaré Priddy.

Pollini a déclaré: « Faisons les choses dont nous savons qu'elles fonctionnent. »

Kilkenny, qui a récemment été élu président de l'Association nationale des responsables de la santé des comtés et des villes, a déclaré qu'il pensait que si la volonté était là, les décès par surdose pourraient être réduits de 90 %. Il a déclaré qu’il croyait qu’il fallait viser haut et qu’un service de santé publique avait un rôle essentiel à jouer pour y parvenir.

« Nous voulons que les enfants subissent moins d'événements indésirables », a-t-il déclaré. « Nous voulons que les familles soient plus résilientes. »

Quant à Neal, elle a dit qu'elle s'en était sortie de la « folie » et qu'elle avait été accueillie dans le Projet Hope. Elle élève sa petite fille et travaille comme spécialiste du rétablissement du soutien par les pairs du Projet Hope. Son objectif est d'aider d'autres femmes à obtenir les ressources dont elles ont besoin pour briser leurs dépendances.

Cet article a été réimprimé de khn.org, une salle de rédaction nationale qui produit un journalisme approfondi sur les questions de santé et qui constitue l'un des principaux programmes opérationnels de KFF – la source indépendante de recherche, de sondages et de journalisme sur les politiques de santé.